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Nutzbare Energie aus Biomasse zu gewinnen, ist gar nicht so einfach.© RUB, Marquard

Converting biomass by applying mechanical force

Ang.Chem.Int.Ed.: Nanoscientists have discovered a new reaction mechanism to cleave cellulose efficiently and environmentally friendly. (German version below)

One of the greatest global challenges is the efficient use of renewable sources in order to meet the increasing demand for energy and feedstock chemicals in the future. In this context, biomass is a promising alternative to existing fossil sources such as coal or oil. Cellulose plays a decisive role here because it accounts for the largest fraction of the natural carbon storage. These reservoirs are crucial for the production of both fuels and basic chemicals. In order to utilize its full potential, the chain-like structure of cellulose must be broken up. This can be done by a so-called hydrolysis reaction, which, however, is difficult due to the atomic structure of cellulose and has been very costly so far.

Researchers at the University of Münster headed by Dr. Saeed Amirjalayer and Professor Harald Fuchs and and the University of Bochum headed by Professor Dominik Marx have now succeeded in identifying a new reaction mechanism in which cellulose can be converted highly efficiently using mechanical force. This so-called mechano-catalytic reaction could lead to the development of an efficient, environmentally friendly and cost-effective process for the conversion of biomass. The study has been published in the journal “Angewandte Chemie International Edition”.

Molecular building blocks

Using a hydrolysis reaction, the cellulose backbone can be broken down into individual molecular building blocks. These molecular building blocks are the actual basis for producing fuels or chemical feedstocks. In their search for ways to make the hydrolysis reaction more efficient, researchers have already found evidence in earlier studies that mechanical forces can influence the process of conversion.

So-far it has not been possible to elucidate the influence of mechanical force during each individual reaction step at the atomic level. However, this level of insight is needed to develop a more efficient and resource-efficient process. In the now published work, the scientists show that the use of mechanical force on the cellulose molecules, over a certain level, has a significant influence on the reaction.

Atomistic modelling

To do so, the nanoscientists carried out so-called atomistic modelling. These enabled them to follow the individual steps of the hydrolysis reaction in detail and at the same time to apply a mechanical force on the molecular structure. The researchers calculated so-called energy profiles, which describe the energy pathway along the reaction coordinate with and without the influence of mechanical forces.

What they succeeded to show is that stressing the molecular backbone of the cellulose had a strong influence on the hydrolysis reaction. On the one hand, the energy required to activate the process was significantly reduced. On the other hand, an increased mechanical force even made two of the usual three reaction steps superfluous. “By means of our atomistic models we could explicitly investigate the influence of mechanical force on the reaction mechanism”, says leading author Dr. Saeed Amirjalayer, who works as a group leader at the Institute of Physics at Münster University and at the Center for Nanotechnology. “This enabled us to elucidate a previously unknown and highly efficient reaction pathway for the conversion of cellulose,” he adds.

Controlling molecular processes with the mechanical force

The new results not only confirm the experimental observations, but also show the potential to control molecular processes with the help of mechanical force. “Among other things, we were able to show that the so-called proton affinity in cellulose can be increased region-selectively by mechanical force,” Saeed Amirjalayer explains.

The scientists therefore hope that this work will not only enable an efficient and environmentally friendly process for the conversion of cellulose, but also lead to the development of novel mechano-responsive substances, such as plastics. These substances could be easily recycled by mechanical forces after usage.

additional information

Original Publication: Saeed Amirjalayer, Harald Fuchs, Dominik Marx: Understanding the Mechanocatalytic Conversion of Biomass: A low-energy one-step reaction mechanism by applying mechanical force, in: Angewandte Chemie International Edition, 2019, DOI: 10.1002/anie.201811091

 

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Biomasse umwandeln mit mechanischer Kraft

Ang.Chem.Int.Ed.: Bochumer und Münsteraner Forscher finden einen Weg, Cellulose effizienter zu spalten.

Biomasse ist eine viel versprechende Alternative zu den bisherigen fossilen Energieträgern wie Kohle oder Erdöl. Den größten Anteil an Biomasse als Speicher für Kohlenstoffverbindungen, die für die Herstellung von Kraftstoffen und Grundchemikalien entscheidend sind, hat die Cellulose. Um ihr Potenzial effizient zu nutzen, muss man ihre kettenförmige Struktur aufbrechen, was aber schwierig ist.

Einem Forscherteam der Westfälischen Wilhelms-Universität Münster und der RUB um Prof. Dr. Dominik Marx vom Lehrstuhl für Theoretische Chemie ist es gelungen, einen neuen Reaktionsmechanismus aufzuzeigen, mit dem Cellulose durch den Einsatz von mechanischer Kraft effizient umgewandelt werden kann.

Diese sogenannte mechano-katalytische Reaktion könnte helfen, ein umweltfreundliches und kostengünstiges Verfahren für die Umwandlung von Biomasse zu etablieren. Die Forscher berichten in der Zeitschrift „Angewandte Chemie“ vom 25. Februar 2019.

Mechanische Kraft beeinflusst chemische Reaktion

Bei der Hydrolyse-Reaktion, durch die Cellulose aufgespalten werden kann, bleiben einzelne molekulare Bausteine erhalten. Sie sind die eigentliche Basis, um Treibstoffe oder chemische Grundstoffe herzustellen. Auf der Suche nach Möglichkeiten, um die Hydrolyse-Reaktion effizienter zu machen, fanden Forscher bereits in früheren Studien experimentelle Hinweise darauf, dass mechanische Kräfte den Prozess der Umwandlung beeinflussen können.

Bisher war es noch nicht gelungen, auf atomarer Ebene zu zeigen, wie genau dieser Einfluss während der einzelnen Reaktionsschritte aussieht. In der nun veröffentlichen Arbeit zeigen die Wissenschaftler, dass der Einsatz von mechanischer Kraft auf die Cellulosemoleküle oberhalb einer Grenze einen signifikanten Einfluss auf die Reaktion hat.

Atomistische Rechnungen zeigen die Details

Die Nanowissenschaftler führten dazu atomistische Rechnungen durch. So konnten sie die einzelnen Schritte der Hydrolyse-Reaktion im Detail verfolgen und gleichzeitig eine Zugkraft auf die Molekülstruktur ausüben. Es zeigte sich: Übten die Forscher mechanische Kraft auf das molekulare Gerüst der Cellulose aus, veränderte das stark die Hydrolyse-Reaktion. Zum einen war die benötigte Energie um ein Vielfaches geringer. Zum anderen machte eine erhöhte Zugkraft zwei von ursprünglich drei Reaktionsschritten sogar überflüssig.

Die neuen Ergebnisse bestätigen nicht nur die experimentellen Beobachtungen, sondern weisen darüber hinaus das Potenzial auf, molekulare Prozesse mithilfe von mechanischer Kraft zu steuern.
Die Wissenschaftler erhoffen sich, dass diese Arbeit nicht nur ein effizientes und umweltfreundliches Verfahren für die Umwandlung von Cellulose ermöglicht, sondern auch dazu führen kann, neuartige mechano-responsive Verbindungen, zum Beispiel Kunststoffe, zu entwickeln. Diese könnten dann durch mechanische Kräfte nach ihrer Anwendung recycelt werden.

Zusätzliche Info

Originalveröffentlichung: Saeed Amirjalayer, Harald Fuchs, Dominik Marx: Understanding the Mechanocatalytic Conversion of Biomass: A low-energy cne-step reaction mechanism by applying mechanical force, in: Angewandte Chemie International Edition, 2019, DOI: 10.1002/anie.201811091

Leading actor: the solvent

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